Termitenpower: das Geheimnis einer grünen Energiezukunft?

Cellulose ist das am häufigsten vorkommende natürliche Molekül auf dem Planeten. Ein potenziell grenzenloser Ausgangsstoff für die Herstellung von Kraftstoffen wie Ethanol und Wasserstoff. Aber wenn man kein Termit ist, ist es fast unmöglich, Zellulose in Treibstoff zu zerlegen.
Da unsere Cellulose-Ethanol-Technologie so primitiv ist, ist die Biokraftstoffindustrie derzeit auf Pflanzen wie Zuckerrohr und Mais angewiesen. Anstatt die eigentliche Faser als Brennstoff zu verwenden, werden die Zucker ausgeschieden und die Faser entsorgt. Dies ermöglicht eine einfache, aber kostenintensive Umstellung auf Ethanol. Das Ergebnis – riesige Teile des Regenwaldes in Brasilien wurden abgeholzt, nur um durch Zuckerrohrplantagen ersetzt zu werden, die angeblich noch schlechter sind als die sklavengeführten Plantagen des 19. Jahrhunderts.

Aber was wäre, wenn wir eine so ausgeklügelte Maschine hätten, die alles von einem Stück Holz bis zu einem Stück getrocknetem Gras zerlegen könnte? Diese Maschine würde die Notwendigkeit beseitigen, massive und teure Zuckerplantagen anzulegen, unsere Regenwälder zu erhalten und alles in Treibstoff umzuwandeln.
Nun, in der Tat haben wir eine solche Maschine. Man nennt es den Termiten .. oder speziell den Termitendarm. Wie eine Kuh hat der Termit eine Reihe von Mägen, die jeweils als sorgfältig kontrollierte „Reaktionskammer“ fungieren, die Zellulose nach und nach in Kraftstoff umwandelt. Jeder Hausbesitzer, der sich mit einer Termiteninvasion beschäftigt hat, kennt die Kraft der Termiten, Massivholz in Staub umzuwandeln.

Um Ihnen ein Gefühl dafür zu geben, wie effizient Termiten sind, sagt Andreas Brune vom Max-Planck-Institut für terrestrische Mikrobiologie, dass eine Termite, wenn man sich die Zahlen ansieht, aus einem einzigen Blatt Papier 2 Liter Wasserstoffgas machen kann. Und das bei nahezu Null Energieaufwand, ohne Wärme und ohne giftige chemische Zusätze oder Nebenprodukte.

Das Geheimnis der Termiten ist das komplexe Zusammenspiel mehrerer starker Mikroorganismen innerhalb seiner Darmschiene. Forscher sind in die Heimat der Termiten, Costa Rica, gereist, um genetische Proben zu sammeln und arbeiten daran, den Termitencode zu knacken. Wenn sie erfolgreich sind, könnte eine neue Methode zur Umwandlung der am häufigsten vorkommenden Abfallprodukte der Natur in Brennstoffe in Sichtweite sein.